¿Que es la bioinformática?

En las dos últimas décadas se han producido importantes avances tecnológicos en el campo de la Biología Molecular que han generado una ingente cantidad de datos experimentales y el nacimiento de nuevas áreas de conocimiento como la genómica, la proteómica, la transcriptómica, la lipidómica, la glicómica, la metabolómica y la interactómica. Para almacenar, organizar, manejar y analizar toda esta información es necesario el uso de ordenadores. Por tanto, se puede definir la Bioinformática como el resultado de combinar la Biología con la Tecnología de la Información y de la Computación. Es una nueva área de la ciencia que utiliza métodos computacionales para responder a cuestiones biológicas. Sus principales objetivos son:

• Almacenar la información obtenida a partir de los resultados experimentales.

• Realizar un análisis computerizado de los datos biológicos.

• Extraer toda la información posible con el fin de crear una perspectiva global que permita discernir los principios unificadores de la Biología.

Básicamente, la Bioinformática abarca tres tipos de actividades:

• La creación de bases de datos (BD) que almacenen. organicen y gestionen gran cantidad de datos biológicos. Cada BD debe disponer de un motor de búsqueda que permita localizar rápidamente la información. Las BD deben ser accesibles a través de Internet y contar con un diseño intuitivo que facilite su uso.

• El desarrollo de algoritmos y herramientas estadísticas que permitan establecer relaciones entre los datos como, por ejemplo, métodos para comparar secuencias, patrones de expresión génica o estructuras tridimensionales de proteínas.

• El desarrollo e implementación de herramientas informáticas que permitan analizar e interpretar los datos (por ejemplo: métodos para la anotación de secuencias de ADN o de proteína, o métodos para predecir la estructura y/o función de una proteína). Estas herramientas pueden ser páginas web o programas informáticos que se pueden descargar e instalar en un ordenador personal. Muchos de estos programas pueden funcionar en distintos sistemas operativos como Windows, Apple, Linux o Android.

Los ordenadores personales (PC) son la principal herramienta de un bioinformático, ya que son capaces de almacenar gran cantidad de datos y de procesarlos con gran rapidez. Los grandes equipos informáticos que había que utilizar antes sólo se necesitan ahora cuando hay que manejar un gran volumen de datos o cuando hay que llevar a cabo un elevado número de operaciones. Hoy en día, la mayor parte de las herramientas informáticas que vamos a necesitar están disponibles en Internet y, en muchos casos, de forma totalmente gratuita. El imparable avance de la capacidad de cálculo de los PC y la cobertura mundial que ofrece Internet han permitido que la Bioinformática sea una de las áreas de la ciencia que más está creciendo en la última década.

Gracias a la Bioinformática los biólogos pueden hacer, además de los clásicos experimentos in vivo o in vitro, experimentos in silico que requieren el uso de ordenadores con chips de silicio y que ayudan a los científicos a diseñar nuevos experimentos para avanzar en sus investigaciones. Es muy importante tener claro que las conclusiones obtenidas por métodos bioinformáticos no son válidas hasta que no se confirman experimentalmente en el laboratorio.